Cada invierno, como un reloj, las temperaturas comienzan a bajar y la gripe comienza a extenderse. Solo entre el 1 de octubre y el 30 de noviembre, los datos preliminares de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades muestran que la gripe ha sido responsable de hasta 29.000 hospitalizaciones y hasta 2.400 muertes.

Aunque algunos factores como la edad y la enfermedad determinan quién contrae la gripe y cómo de grave puede ser la infección, lo que muchas personas no saben es que el peso también juega un papel en el desarrollo, y en más de una forma.

Dependiendo de tu peso, puedes ser más susceptible

Los profesionales de la salud han sabido durante años que ciertas poblaciones, como los ancianos y los inmunocomprometidos, tienen un mayor riesgo de desarrollar la gripe. Pero en 2011, un estudio histórico reveló por primera vez que los adultos con sobrepeso u obesidad también eran una población especialmente vulnerable.

El estudio, publicado en la edición de febrero de 2011 de Clinical Infectious Disease, reveló que entre los residentes de California durante el brote de gripe H1N1 2009, la gran mayoría de los pacientes hospitalizados tenían sobrepeso u obesidad con un índice de masa corporal (IMC) de 30 o más.

Y otro estudio, de la edición de diciembre de 2017 del International Journal of Obesity, reveló que las personas con un IMC alto tienen el doble de probabilidades de desarrollar gripe en comparación con aquellas con un peso saludable, incluso después de recibir la vacuna.

Los investigadores no están completamente seguros de por qué un peso más alto del saludable podría contribuir a contraer la gripe, pero todo apunta a que podría venir hasta una respuesta inmune retardada.

El virus de la gripe entra primero por la nariz y el tracto respiratorio superior. Nuestras células producen respuestas antivirales y antipatógenas muy potentes que deben aparecer rápidamente para ayudar a combatir la infección.

Los expertos sugieren que las células que se encuentran en los pulmones de las personas con obesidad podrían no reaccionar tan rápidamente como las de las poblaciones con un IMC más bajo. Las células no reconocen que hay un virus allí, por lo que retrasa las otras respuestas inmunes necesarias para eliminar la infección y reparar los pulmones.

Podrías ser más contagioso

No solo es más probable que contraiga la gripe si tienes sobrepeso, sino que también puedes terminar propagándola a más personas.

En noviembre de 2018, un estudio publicado en el Journal of Infectious Diseases, demostró que la edad y la obesidad afectaron el tiempo que un paciente «eliminó» el virus, lo que permitió la transmisión a otras personas. Los adultos con obesidad, según el estudio, eliminan el virus de la influenza un 42% más tarde que aquellos con un peso saludable, con un tiempo medio de eliminación de cinco días en comparación con tres.

Lo que los estudios han demostrado es que las personas con obesidad podrían estar exhalando más virus que aquellas sin la afección. Las personas eliminan el virus por períodos de tiempo más largos, pero también tienen más virus que están eliminando.

Si tu IMC es alto, tu riesgo de padecer la gripe también

Aunque la influenza es potencialmente grave sin importar quién la contraiga, las personas con sobrepeso u obesidad tienen una mayor probabilidad de sufrir complicaciones potencialmente mortales.

Los estudios también respaldan esto: un estudio de enero de 2019, publicado en la revista Influenza and Other Respiratory Viruses, mostró que en un estudio de seis hospitales en todo México, los adultos con obesidad tenían seis veces más probabilidades de ser ingresados ​​en el hospital que las personas de peso saludable debido a complicaciones de la gripe

Los expertos no están seguros de si es obesidad per se. Creen que el riesgo de gripe podría tener más que ver con un síndrome metabólico o una afección subyacente que hace que uno esté inmunocomprometido.

De igual manera, las personas con sobrepeso y obesidad tienden a tener una inflamación crónica de bajo nivel que puede impedir el sistema inmunitario. Se necesita más investigación para determinar exactamente por qué la obesidad parece empeorar la gripe. Pero de manera similar a cómo un sistema inmunitario debilitado aumenta la probabilidad de contraer la gripe, también aumenta la gravedad de los síntomas.

Y a medida que sube el IMC de una persona, también aumentan los riesgos asociados con la gripe. Las personas con IMC de 40 y más tienen la mayor probabilidad de desarrollar complicaciones por la gripe, incluida la muerte.