Probablemente hayas escuchado mucho ruido recientemente acerca de la luz UV, incluida la luz solar, y si puede o no destruir virus como el nuevo coronavirus, que causa COVID-19.

No todo es bombo publicitario. De hecho, hay buena evidencia de que la luz UV en el rango «C», también conocida como UVC, puede matar a este virus en particular. Pero eso no significa que debas salir corriendo y comprar una de las cajas o varitas UV que parecen estar apareciendo en todas partes. Esto es lo que necesitas saber.

¿Cómo funciona la luz UV?

Durante años, los hospitales y laboratorios han utilizado la luz ultravioleta (UV) para desinfectar equipos y superficies. Funciona al alterar el material genético de los gérmenes (conocido como su ADN y ARN). Pero a lo largo de los años, la investigación ha revelado que, de los tres tipos principales de luz UV, UVA, UVB y UVC, la UVC parece ser la más efectiva.

Más recientemente, una investigación de la Universidad de Columbia descubrió que la luz UVC es prometedora para detener la propagación del coronavirus. El estudio, publicado en abril de 2020 como una preimpresión en Virology, encontró que la luz UVC puede ayudar a eliminar dos tipos de coronavirus estacionales en el aire que a menudo están detrás del resfriado común. Los investigadores ahora lo están probando específicamente contra el que causa COVID-19.

Aunque la investigación aún es preliminar, los hallazgos anteriores indican que la luz UVC puede inactivar el virus de la gripe H1N1 en el aire, así como algunas bacterias resistentes a los medicamentos. Esto significa que puedes tener el potencial de prevenir la propagación de COVID-19.

Otro estudio de laboratorio preliminar, publicado en abril de 2020 en medRxiv, encontró que cuando las piezas de tela de mascarillas N95 y acero inoxidable se contaminaron con el nuevo coronavirus y luego se expusieron a una lámpara UVC de hospital, el virus murió en ambas superficies en una hora. Sin embargo, el estudio aún se está revisando, por lo que aún no debe tomarse al pie de la letra.

El problema con los productos de consumo UVC

Dada esta investigación, puedes estar pensando seriamente en comprar uno de los productos de luz UVC que puedes encontrar online como una forma de desinfectar todo, desde tu teléfono inteligente hasta los mostradores de tu cocina.

Pero la FDA emitió un aviso contra ellos en febrero de 2020, recordando a las personas que estos dispositivos aún no están aprobados por la FDA, y no está claro qué tan seguros y efectivos son en realidad.

El gran desafío para la mayoría de ellos es que no hay forma de saber con certeza si proporcionan una dosis lo suficientemente grande de luz UVC a la superficie que deseas desinfectar, ya sea una mascarilla, un teléfono o una encimera.

Aunque la mayoría de los productos proporcionan una longitud de onda, que, idealmente, debería ser de alrededor de 260 nanómetros (nm), la mayoría no proporciona su irradiancia, lo que te indica cuánto tiempo llevará matar un coronavirus. No tiene sentido comprar una varita UV si significa que tendrás que moverla lentamente por tu teléfono durante una hora. Y si la irradiancia es alta, puede dañar la piel y los ojos.

Si quieres probarlo, te recomiendo invertir en una caja UVC, donde coloques tu teléfono u otros artículos, como las tarjetas de crédito, llaves o reloj, y los deje allí durante unos 10 minutos. No los uses en telas o materiales porosos como papel o cartón, ya que la luz UV puede causar sombras en objetos no sólidos.

Una posibilidad es el desinfectante UV para teléfonos inteligentes PhoneSoap 3 (96€), que afirma tener una longitud de onda UVC de 254 nm, que está en el rango correcto para matar los coronavirus. Un estudio de enero de 2018, publicado en el Journal of the American Association for Laboratory Animal Science, descubrió que un dispositivo PhoneSoap era más efectivo que una toallita desinfectante o un aerosol que contenga 70 por ciento de alcohol.

Aunque los UVC funcionan de manera más rápida y confiable en superficies no porosas como vidrio, plástico, metal y madera barnizada, es probable que sea más fácil, rápido y seguro limpiarlas con un desinfectante doméstico, en lugar de depender de una varita UV.

personas teniendo luz solar

¿Funciona la luz solar para desinfectar?

Si los productos UVC son potencialmente una pérdida de tiempo y dinero, es posible que te preguntes si es mejor esconderse y tomar el sol, ya que la luz solar contiene rayos UV.

Pero la luz UVC del sol está bloqueada por la atmósfera de la Tierra. Cuando sales a la calle en un día soleado, la luz UV que te llega es UVA y algo de UVB, y estos tipos no destruyen los coronavirus rápidamente.

Dicho esto, hay alguna evidencia incipiente de que la luz solar es efectiva contra el nuevo coronavirus. La investigación preliminar, realizada por el Departamento de Seguridad Nacional de EEUU, encontró que la luz solar simulada (equivalente al sol del mediodía en un día soleado) evaporó las gotas de COVID-19 después de tres minutos tanto en superficies no porosas como en el aire.

Pero eso no significa que debas arrojar distancia social al viento este verano. Si estás fuera e inhala las gotas de una persona infectada cerca de ti, aún podrías enfermarte.

Esa es una razón por la que se cree que las altas temperaturas y la radiación UV no reducen la propagación de COVID-19, según un estudio de abril de 2020 publicado en el European Respiratory Journal. Así que si deseas protegerte de los rayos, hazlo, pero ponte protector solar, usa una mascarilla y mantente al menos a dos metros de distancia de todos los que te rodean.