Como deportistas, amamos nuestras métricas, y 2020 ha traído una nueva y vibrante a la vanguardia: el oxímetro. Apple lanzó el Apple Watch Series 6 el 18 de septiembre, promocionando la oximetría de pulso (o la saturación de oxígeno en sangre, medida como SpO2) como una de las nuevas herramientas que ponen «el futuro de la salud en tu muñeca«. Fitbit Sense y Versa 3 los lanzaron solo una semana después, llamando a los niveles de SpO2 una tendencia clave en el seguimiento de tu salud y bienestar. Los relojes Fenix, Forerunner y Vivoactive de Garmin han estado rastreando estos datos desde 2018.

Cuanto más generalizada se vuelve esta característica, más interesadas están las personas, especialmente los deportistas, en devorar los datos para ver cómo podrían informar su entrenamiento. Pero antes de quedar atrapado en tus números de SpO2, debes comprender qué es exactamente la oximetría de pulso y cómo de precisos son estos dispositivos.

¿Qué es un oxímetro?

La oximetría de pulso es una forma no invasiva de medir la saturación de oxígeno transportada en los glóbulos rojos. Los pulsioxímetros se pueden colocar en los dedos de las manos, la frente, la nariz, el pie, las orejas o los dedos de los pies, pero probablemente estés más familiarizado con el sensor de dedo que se usa comúnmente en las consultas médicas.

Ahora, los relojes inteligentes han rediseñado su sensor cardíaco óptico basado en la muñeca para agregar capacidades de medición de oxígeno en sangre. El sensor emite luz infrarroja, y cuando esa luz llega a las células sanguíneas, es absorbida de manera diferente por aquellos que tienen hemoglobina con oxígeno en comparación con aquellos que no la tienen. Entonces, puede cuantificar esa diferencia y dar un porcentaje de glóbulos rojos que en realidad transportan oxígeno.

¿Los resultados de estos relojes inteligentes son tan precisos como los que obtendrías en un hospital o incluso con un sensor de dedo en el hogar? Probablemente no. Es un desafío porque los niveles de oxígeno en la parte posterior de la muñeca pueden reflejar o no lo que sucede en el resto del cuerpo.

Apple estipula que su aplicación de oxígeno en sangre no está diseñada para uso médico y está diseñada únicamente para fines generales de bienestar y fitness; el papel de responsabilidad de Fitbit dice que su aplicación de oxígeno en sangre tampoco está destinada a fines médicos, ni está destinada a diagnosticar, tratar, curar o prevenir ninguna enfermedad o afección; y Garmin aclara en su aplicación que los datos de Pulse Ox están destinados solo para uso recreativo.

Pero el hecho de que los oxímetros de muñeca solo puedan proporcionar una estimación de tus niveles de SpO2 no es necesariamente algo malo.

reloj inteligente con oximetro

¿Por qué son importantes los niveles de oxígeno en sangre?

Comprender lo que es normal para ti en términos de diferentes métricas de salud puede ser valioso, solo en términos de ayudarlo a mantenerse al tanto de lo que sucede en tu cuerpo. Los niveles saludables de oxígeno en sangre son importantes porque el oxígeno es lo que alimenta las células, los tejidos, los músculos y los órganos.

Los valores normales de SpO2 se encuentran entre los 90 altos o incluso medios o bajos. Y en una persona normal y sana, esos niveles de oxígeno deberían permanecer muy estables. Las personas sanas generalmente no necesitan hacer un seguimiento de sus niveles de oxígeno en sangre, porque su corazón y pulmones reaccionarán automáticamente a las disminuciones en los niveles de oxígeno aumentando su frecuencia cardíaca o respiratoria para mantener niveles normales de oxígeno.

Si tus niveles de SpO2 están por debajo de los valores normales, eso podría ser una indicación de un posible problema cardiopulmonar subyacente, que incluye diferentes tipos de enfermedades cardíacas y pulmonares. También podría ser un signo de algo más leve como asma, una infección respiratoria, neumonía o incluso COVID-19 (más sobre eso en un minuto), agrega.

Los médicos usan oxímetros de pulso en personas que experimentan dificultad para respirar o que tienen una afección pulmonar o cardíaca; medir tus niveles de SpO2 puede determinar si están recibiendo suficiente oxígeno o no. Para alguien con problemas pulmonares o cardíacos crónicos, pueden ser valiosos para mantenerse al tanto de su enfermedad.

Es común que disminuyan levemente los niveles de SpO2 durante la noche, pero si te despiertas sintiéndote sin aliento y observas que tus niveles nocturnos de SpO2 son bajos, podría ser un signo de apnea del sueño no diagnosticada, un trastorno del sueño potencialmente grave en el que la respiración se detiene y comienza repetidamente.

¿Cómo funciona un oxímetro en tu entrenamiento?

Honestamente, no tiene mucho sentido. Por ahora, las lecturas de oximetría de pulso son solo otra métrica para que los atletas obsesionados con los datos profundos. Sin embargo, hay una situación de entrenamiento en la que el seguimiento de sus niveles de SpO2 puede resultar informativo.

Desde la perspectiva del ejercicio, el valor real de un oxímetro de pulso es si vas a entrenar o competir en altitud. En elevaciones más altas, el aire tiene una menor concentración de oxígeno que al nivel del mar, lo que significa que no recibirá tanto oxígeno en el torrente sanguíneo. Al mismo tiempo, tu cuerpo reduce el volumen de tu torrente sanguíneo para mejorar la capacidad de transporte de oxígeno de los glóbulos rojos (especialmente en las primeras 24 a 48 horas a mayor altitud). Y eso podría causar problemas de rendimiento.

Tus niveles de SpO2 no son algo que debas verificar a mitad del entrenamiento. Para obtener una lectura, debes mantener la muñeca realmente quieta ente 15 segundos y un minuto, por lo que es probable que no lo hagas a menos que sea antes o después de un entrenamiento. Pero si te sientes mal, menos eficiente, más fatigado antes o después de un entrenamiento, o si te toma más tiempo recuperarte de lo que solías hacerlo, esos números pueden ser un recordatorio útil de que tu cuerpo se está aclimatando a esa elevación más alta.

En términos de rendimiento, si eres un deportista que solo se está entrenando para montar o correr, tus niveles de oxígeno probablemente no sean un buen indicador de gran parte de nada.

smartwatch con oximetro

¿Puede detectar síntomas de COVID-19?

La oximetría de pulso se ha convertido en un tema especialmente comentado en torno al COVID-19. Las ventas de oxímetros de pulso de dedo han aumentado un 527% la semana que se confirmó el primer caso de COVID-19 en los Estados Unidos, se dispararon nuevamente a mediados de febrero y han estado aumentando desde entonces, según los datos publicados por Quartz.

La COVID-19 es un virus que ataca los pulmones y, obviamente, puede afectar potencialmente a tu capacidad para proporcionar oxígeno a los glóbulos rojos. Un oxímetro de pulso, en teoría, podría alertar a alguien sobre un posible síntoma de COVID-19.

Sin embargo, los síntomas respiratorios relacionados con la enfermedad no siempre se correlacionan con sus niveles de SpO2. Lo que eso significa es que puedes estar bastante enfermo y sentirte bastante mal, pero tu lectura de oximetría de pulso es normal. Y viceversa.

Con COVID-19, el problema es que tus niveles de oxígeno probablemente no disminuirán hasta que la enfermedad esté más avanzada. Pero, si alguien piensa que tiene COVID-19, que tiene síntomas leves, secreción nasal, no huele o tiene tos, en ese contexto, el monitoreo de oxígeno puede ser útil.

Aún así, un reloj inteligente con mediciones de nivel de SpO2 no es una forma confiable de evitar contraer coronavirus o de rastrear los síntomas de COVID-19. Es mejor seguir los consejos de los expertos: lavarse las manos con regularidad, usar una mascarilla y mantener la distancia social tanto como sea posible.