¿Qué son los polialcoholes? ¿Son seguros para el consumo?

Si eres de los curiosos que gira el envase de los productos para leer la etiqueta nutricional, es posible que hayas visto la presencia de polialcoholes. Los alcoholes de azúcar parecen ser peores que el azúcar en sí, ya solo con ese nombre ahuyentan a cualquiera, pero lo cierto es que puede suponer un gran cambio en la alimentación.

Para arrojar un poco de luz sobre esta sustancia, te adelantamos que no son peligrosos, pero tampoco son la mejor opción de consumo. Entonces, ¿qué debes hacer?

¿Qué son los polialcoholes?

Los polialcoholes también son llamados polioles o alcoholes del azúcar. Son carbohidratos, como el azúcar, que aportan la mitad de calorías que podemos encontrar en el azúcar refinado.

Esta sustancia se produce de manera natural, y en mínima cantidad, en algunos alimentos como las frutas y verduras (piña, bayas, batatas y espárragos, entre otros). Pero también se originan comercialmente a partir de azúcares y almidones; por eso es común verlos en el listado de ingredientes de un producto ultra procesado. Esto quiere decir que han añadido los polialcoholes para aumentar su dulzor y/o mejorar su textura o nivel de humedad.

El xilitol, el eritritol, los hidrolizados de almidón hidrogenado, el lactitol, el manitol, el sorbitol y el maltitol son diferentes tipos de alcoholes de azúcar más comunes. Y, aunque lo hayas pensado, no contienen etanol. El nombre de «alcohol» se le otorga porque tienen características químicas de azúcares y alcoholes.

Los polialcoholes son diferentes a los edulcorantes artificiales o edulcorantes bajos en calorías. Por un lado, estos contienen algunas calorías y carbohidratos, mientras que los edulcorantes artificiales contienen cero calorías y ningún hidrato. Y es curioso que los edulcorantes artificiales se han relacionado con el aumento de peso, mientras que los polialcoholes no.

donuts con polialcoholes de azucar

Tipos de polioles

Existe una variedad de tipos de alcohol de azúcar en la naturaleza. Los polialcoholes también se pueden fabricar para uso en productos alimenticios y farmacéuticos. A continuación te mostramos una lista de los alcoholes de azúcar de uso común, sus fuentes y su dulzor en comparación con el azúcar regular.

  • Sorbitol. Se encuentra naturalmente en algunas frutas. Cuando se usa para hacer productos alimenticios, generalmente se fabrica a partir de dextrosa que se deriva de la maicena. El sorbitol tiene un sabor aproximadamente 60 por ciento más dulce que el azúcar regular.
  • Manitol. Se encuentra naturalmente en una variedad de plantas, incluidas las fresas, los champiñones y las cebollas. Se puede preparar con fructosa de almidón de maíz. También es aproximadamente un 60 por ciento más dulce que el azúcar regular.
  • Maltitol. Se elabora con maltosa de almidón de maíz. Tiene un sabor alrededor del 75 por ciento más dulce que el azúcar clásica.
  • Hidrolizados de almidón hidrogenado. Los hidrolizados de almidón hidrogenado están hechos de almidón, siendo el almidón de maíz el que se utiliza con mayor frecuencia. Su dulzura depende de la composición, pero el rango es de aproximadamente un 20 a un 50 por ciento del del azúcar regular.
  • Eritritol. También se produce a partir de almidón de maíz, pero es único porque el proceso de fabricación implica fermentación. Sabe aproximadamente un 70 por ciento más dulce.
  • Xilitol. El xilitol se puede fabricar a partir de algunos materiales diferentes, incluida la madera de abedul, las mazorcas de maíz y los tallos de caña de azúcar sobrantes. Es casi tan dulce como el azúcar normal y también tiene un sabor refrescante a menta.
  • Isomaltitol. Está hecho de azúcar, pero solo tiene un 55 por ciento de dulce.
  • Lactitol. Se elabora a partir de suero y tiene un 35 por ciento de sabor tan dulce como el azúcar clásica.

¿Qué beneficios aportan los polialcoholes?

Los alcoholes de azúcar tienen varias ventajas potenciales en la salud. Por ejemplo, pueden alimentar a las bacterias beneficiosas en tu intestino, teniendo un efecto prebiótico como la fibra dietética. También, muchos estudios indican que el xilitol puede aumentar el volumen óseo y el contenido mineral, lo que debería proteger contra la osteoporosis. Incluso, se habla de que el xilitol puede aumentar la producción de colágeno.

Controlan el peso

Hay varios beneficios de los polialcoholes cuando se usan en lugar de azúcares añadidos. Ya que proporcionan la mitad de las calorías del azúcar, podemos reducir la cantidad de calorías de un producto y ayudarnos a controlar el peso. En comparación con el azúcar refinada (sacarosa), que contiene cuatro calorías por gramo, los polialcoholes contienen entre cero y tres calorías por gramo.

Además, como tienen un efecto glucémico más bajo que otros edulcorantes, no aumentan tanto el nivel de azúcar en la sangre como la insulina, lo cual es interesante para las personas diabéticas. El eritritol y el manitol tienen un índice glucémico de cero, mientras que el maltitol tiene un índice glucémico de 36. Evidentemente, los alimentos con un índice glucémico alto se relacionan con la obesidad y otras enfermedades cardiovasculares.

Favorecen a la salud bucal

A diferencia de los edulcorantes, como el azúcar de caña y el jarabe de maíz con alto contenido de fructosa, los polialcoholes no son cariogénicos (no causan caries en los dientes). De hecho, una revisión en el International Journal of Dentistry encontró que esta sustancia tiene la capacidad de prevenir la caries dental mediante la remineralización; es decir, promueve la salud bucal. Por eso, es común que veas este ingrediente en los chicles sin azúcar.

La caries dental es un efecto secundario bien documentado del consumo excesivo de azúcar. El azúcar alimenta ciertas bacterias en la boca, que se multiplican y secretan ácidos que erosionan el esmalte protector de los dientes. Por el contrario, los alcoholes de azúcar como el xilitol, el eritritol y el sorbitol protegen contra la caries dental.

El xilitol es bien conocido por sus efectos beneficiosos sobre la salud dental y se ha estudiado a fondo. De hecho, las bacterias malas en la boca se alimentan de xilitol pero no pueden metabolizarlo, por lo que termina obstruyendo su maquinaria metabólica e inhibiendo su crecimiento.

No dañan la salud intestinal

Al igual que la fibra dietética alimenta las bacterias intestinales buenas en tu microbioma, también lo hacen los polialcoholes, según un estudio publicado en el Critical Reviews in Food Science and Nutrition. Por lo tanto, pueden proporcionar algunos beneficios prebióticos que promueven la salud intestinal.

mujer comiendo chicles con polialcoholes

¿Tienen efectos secundarios?

Como ya hemos visto, los polialcoholes son edulcorantes populares de bajas calorías. Son parcialmente resistentes a la digestión, aunque ciertos alcoholes de azúcar, como el maltitol, pueden causar un ligero aumento en los niveles de azúcar en sangre. Y, aunque suelen ser bien tolerados, altas cantidades de algunos polioles, como el sorbitol, pueden causar hinchazón y diarrea.

Aumentan los antojos

El hecho de que los polialcoholes tengan un impacto glucémico más bajo y menos calorías que otros edulcorantes no implica que sean beneficiosos y que debas consumirlos como si no hubiera un mañana. Esta sustancia puede aumentar nuestros antojos de dulces y proporcionar una respuesta tardía a la saciedad o una sensación de plenitud.

Pueden producirse problemas digestivos

También debes tener cuidado si tienes una afección gastrointestinal, como el síndrome del intestino irritable, la enfermedad de Crohn o colitis ulcerosa. Los polialcoholes pueden tener un efecto laxante y pueden causar gases, hinchazón y diarrea si se consumen en exceso. El sorbitol y el maltitol parecen ser los mayores infractores, mientras que el eritritol y el xilitol causan la menor cantidad de síntomas.

El principal problema de los polialcoholes es que pueden causar problemas digestivos, especialmente cuando se consumen en grandes cantidades. Tu cuerpo no puede digerir la mayoría de ellos, por lo que viajan al intestino grueso, donde son metabolizados por las bacterias intestinales.

Los polialcoholes no son seguros del todo

Si no tienes ningún problema para tolerar bien los polialcoholes y disfruta de los alimentos que los contienen, consúmelos con moderación.

Busca formas placenteras de consumir alimentos enteros y naturales, a la vez que escuchas a tu cuerpo, respetando las señales de saciedad o hambre. Si notas algún malestar digestivo o aumento de los antojos de azúcar, considera limitar el consumo de polialcoholes.

Por otra parte, los dulces sin azúcar, los helados sin azúcar y las barritas de proteínas sin azúcar pueden carecer de azúcar, pero pueden tener un alto contenido de grasas saturadas y un mínimo aporte en nutrientes. Así que, aunque disfrutes de productos endulzados, disfrútalos con moderación y guíate por tu sensación de saciedad. Opta siempre por una dieta equilibrada y variada, con alto contenido en frutas y verduras.