Como atletas de resistencia, durante mucho tiempo nos han dicho que la leche es buena para el cuerpo. Ahora, un estudio de casi 53.000 mujeres norteamericanas, publicado en el International Journal of Epidemiology, cuestiona eso, al menos para las mujeres. El consumo regular de leche parece aumentar significativamente el riesgo de cáncer de mama de la mujer, hasta un 80% dependiendo de la cantidad consumida.

«El consumo de tan poco como un cuarto o un tercio de taza de leche por día se asoció con un mayor riesgo de cáncer de mama del 30 por ciento«, dijo el investigador principal, Gary E. Fraser, en un comunicado de prensa. «Al beber hasta una taza por día, el riesgo asociado subió al 50 por ciento, y para aquellos que beben de dos a tres tazas por día, el riesgo aumentó aún más al 70 al 80 por ciento«.

Esto es preocupante, teniendo en cuenta que dentro de las recomendaciones de la dieta mediterránea se encuentra el consumo de lácteos; tanto de leche como quesos o yogur.

El estudio, que forma parte del Adventist Health Study-2 (AHS-2), un estudio de salud a largo plazo que explora los vínculos entre el estilo de vida, la dieta y las enfermedades, examinó la ingesta dietética de 52.795 mujeres, con una edad media de 57 años, que estaban libres de cáncer y los siguieron durante casi ocho años. El objetivo era examinar la relación entre el consumo de soja y/o lácteos y el cáncer de mama.

Al final del estudio, 1.057 mujeres habían desarrollado cáncer de mama. No hubo asociaciones claras entre los productos de soja y el riesgo de este tipo de cáncer. Sin embargo, en comparación con las mujeres que bebieron poca o nada de leche, las que consumieron más lácteos, particularmente leche láctea, tuvieron un mayor riesgo de cáncer de mama. El queso y el yogur no parecían aumentar el riesgo, y no importaba si la leche era entera, baja en grasa o descremada.

El riesgo asociado con los lácteos se hace eco de los hallazgos de otro informe reciente de AHS-2, que sugiere que los veganos (que no comen productos animales), pero no los lacto-ovo-vegetarianos (que consumen lácteos y huevos), experimentaron menos cáncer de mama que las mujeres que comen alimentos de origen animal.

¿Cuál puede ser el vínculo entre el cáncer de mama y la leche?

Los investigadores creen que una posible razón para la relación entre el cáncer de mama y la leche láctea puede ser el contenido de hormonas sexuales de la leche láctea. El cáncer de mama en las mujeres es un cáncer que responde a las hormonas. Las vacas lecheras están lactando y, a menudo, alrededor del 75% de la manada lechera está embarazada. Así que las mujeres que beben leche están expuestas a esas hormonas.

Además, algunas investigaciones han encontrado una conexión entre el consumo de lácteos y otras proteínas animales con niveles más altos de una hormona, el factor de crecimiento similar a la insulina-1 (IGF-1), que puede promover ciertos tipos de cáncer.

Esta no es la primera vez que la ciencia ha encontrado un vínculo entre la ingesta de lácteos y el cáncer de mama. Un Estudio de Salud de Enfermeras II en 2003 descubrió que las mujeres que comían dos o más porciones de productos lácteos con alto contenido de grasa, como leche entera y mantequilla, todos los días tenían un mayor riesgo de cáncer de mama antes de la menopausia que aquellas que comían menos porciones de productos lácteos altos en grasa.

Pero estos hallazgos también se enfrentan a investigaciones previas, que incluye un gran análisis de datos de más de 20 estudios que no encontraron un vínculo entre el consumo de productos lácteos, incluida la leche, y el riesgo de cáncer de mama. Otra investigación incluso ha sugerido que el calcio y la vitamina D en la leche pueden reducir el riesgo de una mujer de desarrollar la enfermedad antes de la menopausia.

Sin embargo, esos estudios pueden no haber encontrado un vínculo porque no estaban observando los niveles más bajos de consumo de lácteos. Este estudio más reciente examinó una amplia gama de consumo de lácteos, desde miles de mujeres que no bebieron leche en absoluto hasta aquellas que bebieron cantidades cada vez menores. Cuando los investigadores compararon a las que no beben leche con las que bebieron solo un poco, vieron un aumento en el riesgo de cáncer de seno.

Hubo un aumento especialmente fuerte en el riesgo de hasta dos tercios de una taza de leche de 200 cl. Pero después de ese fuerte aumento inicial, el riesgo siguió aumentando, pero de manera muy severa. Es posible que otros estudios hayan estado analizando poblaciones con un mayor consumo donde no se observan diferencias marcadas.

Es importante tener en cuenta que una fuerte correlación en un estudio como este no significa causalidad: los investigadores no pueden concluir que la leche causa cáncer de mama. Pero la conexión fue lo suficientemente fuerte como para que los investigadores hicieran una pausa, porque incluso cuando tomaron en cuenta el estilo de vida, el ejercicio y otros factores dietéticos, la conexión del cáncer y leche se mantuvo.

¿La leche provoca cáncer o aumenta el riesgo?

Si beber una taza de leche al día aumenta el riesgo de cáncer de mama en un 50 por ciento, eso no significa que tengas un 50% de posibilidades de desarrollar la enfermedad. Significa que tu riesgo es un 50% más alto de lo que sería de otra manera.

Es decir, si el riesgo medio de una mujer es del 12% (según la estadística de que una de cada ocho mujeres desarrolla cáncer de mama en su vidas), ese riesgo está aumentando al 50% sobre el 12%. Por supuesto, vale la pena considerar cualquier aumento en el riesgo de cáncer, especialmente si ya tienes otros factores de riesgo para la enfermedad.

Si tienes un riesgo relativamente alto por antecedentes familiares o debido al uso prolongado de hormonas, deberías tener cautela con el uso de la leche láctea. De hecho, los datos del estudio predijeron que las mujeres que sustituyeron la leche de vaca por leche de soja podrían reducir significativamente su riesgo.