Las patatas podrían desaparecer por el cambio climático

Las patatas podrían desaparecer por el cambio climático

Carol Álvarez

El calentamiento global está causando dificultades a los agricultores que cultivan las patatas y que producen las mejores patatas fritas, según advierte un experto. La Russet Burbank es una variedad de patata cultivada en América del Norte, que se usa para hacerlas fritas, y se cree que es la preferida de McDonald’s.

Pero los agricultores del estado de Idaho, principal productor de este tubérculo, dependen del agua de la nieve derretida en las montañas para regar el cultivo, y el cambio climático está provocando que haya menos nieve derretida tan rápido como en años anteriores, lo que afecta el crecimiento.

Tradicionalmente, la capa de nieve está bien establecida a principios de abril y se derrite lentamente durante el verano, proporcionando una fuente de agua. Pero un estudio de 2018 encontró que la cantidad de nieve en la cima de las montañas ha disminuido entre un 15 y un 30 por ciento desde mediados del siglo XX.

Idaho también ha sufrido algunos de los calentamientos más extremos en los Estados Unidos contiguos. En julio, en el apogeo de la temporada de la patata, las temperaturas eran más de 16ºC más cálidas que en 1990.

«Si tenemos menos nevadas en las montañas o el derretimiento más temprano de esa capa de nieve, puede afectar nuestra irrigación en el futuro«, dijo uno de los productores.

¿Cómo afecta el cambio climático en la producción de patatas?

El clima cálido y seco puede influir en la forma en que crecen los alimentos y, por ende, en cómo sabe y se ve cuando se sirve. Las Russet Burbanks son veneradas por su sabor cuando se fríen debido a su alto contenido de almidón.

Pero la clave es mantener la mayor cantidad de almidón durante el mayor tiempo posible, y las temperaturas más cálidas aceleran la conversión del almidón en azúcar. En las patatas, las temperaturas más altas pueden causar una conversión desigual del almidón en azúcar, lo que hace que algunas partes de la patata tengan un mayor contenido de azúcar.

Russet Burbanks es particularmente propenso a esto, lo que plantea un problema comercial para los agricultores porque cuando la papa se fríe, las partes azucaradas adquieren un color oscuro, mientras que las porciones cargadas de almidón permanecen en el beige habitual.
Los agricultores y los minoristas quieren evitarlos porque las partes negras “no son deseables para la mayoría de los consumidores”, dice el agricultor Novy.

patatas fritas pinchadas con tenedor

Buscar híbridos puede ser la solución

Para combatir el problema de la hinchazón, el Dr. Novy y otros expertos en plantas están trabajando para crear variedades de patata híbridas que sean más resistentes al cambio climático.

La Burbank Russet, considerada como la versión favorita de Estados Unidos, es el punto focal de muchos de estos intentos híbridos, incluida la Blazer Russet, que se ha desarrollado como híbrida desde 1988.

Se lanzó en 2005 y se considera un sustituto de la variedad Shepody, que es resistente a los defectos externos de los tubérculos, las puntas de azúcar y algunas enfermedades, a la vez que produce un mayor porcentaje de patatas premium. El Blazer Russet y el Clearwater Russet son híbridos descendientes de la variedad Burbank y fueron aceptados para su uso por McDonald’s en 2016, las primeras variedades nuevas que el gigante de la comida rápida había aceptado en su cadena de suministro desde el año 2000.

Así que podríamos estar ante el fin de este (y muchos otros) alimento por culpa del cambio climático.